Les nanosatellites: un tournant majeur pour l’industrie spatiale (⅓)

Avec l’amélioration de la propulsion, la miniaturisation est un enjeu technologique crucial de la conquête spatiale. L’allègement des matériels permet d’embarquer plus d’équipements sur les satellites, ou bien d’envoyer plus de satellites de moindre taille avec le même lanceur. Aujourd’hui, les progrès technologiques permettent la création de satellites extrêmement légers, les nanosatellites. Quelles modifications cette nouvelle réalité entraîne-t-elle sur le marché spatiale?

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Quelles capacités pour les nanosatellites?

On appelle “Nanosatellites” les satellites de moins de 10 kgs. Selon les agences spatiales, la masse et les tailles de références peuvent varier. Nous utiliserons ce terme pour caractériser l’ensemble des satellites légers (micro, nano, pico, et femtosatellites).

La taille et le poids des nanosatellites sont au coeur du sujet: leurs dimensions réduites leur permettent évidemment d’être envoyés plus facilement en orbite, que ce soit comme charge principale ou secondaire. Certains sont même lancés depuis la station spatiale internationale. L’énergie consommée est moins importante, car les équipements embarqués sont relativement basiques. La fabrication est pratiquement à la portée de tous, et les composants sont très souvent accessibles dans le commerce.

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Nanosatellites en déploiement

Les missions attribuées aux nanosatellites sont nombreuses, car il est relativement facile d’intervertir différents équipements sur une même plate-forme. Ils peuvent assurer l’observation de la planète, qu’elle soit civile ou militaire. Le coût relativement faible du nanosatellite permet à un grand nombre d’acteurs de disposer désormais de moyens d’observation spatiale pouvant être très utiles dans le cadre de l’aménagement du territoire, de la protection de l’environnement, ou bien encore pour la gestion des situations d’urgence. Les militaires trouvent aussi beaucoup d’intérêt aux nanosatellites, puisqu’ils permettent de disposer à peu de frais d’un équipement très utile pour des missions de renseignement ponctuelles. En possédant un grand nombre de ces moyens, on peut surveiller un territoire plus important, ou bien assurer une veille permanente. Les nanosatellites peuvent être utilisés pour des télécommunications, notamment s’ils sont déployés en constellation. Ils peuvent aussi assurer des transferts de données, et communiquent au sol grâce à un satellite “mère” de taille plus importante. Ils sont aussi employés comme plate-formes expérimentales, notamment par les universités, qui ont désormais accès à des engins spatiaux de faible coût.  Dernière utilisation très intéressante, ils permettent l’inspection d’autres satellites.

Les nanosatellites sont en plein développement, et plusieurs axes de recherche sont actuellement étudiés: production d’énergie grâce aux cellules solaires de plus en plus performantes, propulsions électriques ou chimiques, nouveaux équipements embarqués. Les besoins en standardisation ont abouti à la création du cubesat, une plate-forme en forme de cube de 10 cm de côté, qui peut embarquer différents équipements. L’intérêt principal, ce sont les dimensions fixes de l’engin, qui permettent plus facilement d’en embarquer plusieurs à bord d’un lanceur.

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Différentes plate-formes « Cubesat »

Le faible coût des matériels et du lancement, la diversité des missions disponibles et le développement rapide des capacités des nanosatellites entraînent l’apparition de nouveaux acteurs sur le marché spatiale.

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